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De Rossi l'a défini comme « le plus magnifique des cimetières souterrains » de tout Rome. Il conserve les tombeaux des premiers papes et autres martyrs, dont Sainte Cécile. A visiter pendant l'Année Sainte

par Talia Casu

Une loi de l'ancien code des XII Tables ordonnait qu'aucun cadavre ne soit incinéré ou enterré dans la Cité. Pour cette raison, de grandes nécropoles évocatrices se sont développées juste au-delà des murs de la ville de Rome, le long des routes.

En quittant la Porta San Sebastiano, à travers les murs d'Aurélien, nous longeons la Via Appia Antica ; devant la petite église de Quo vadis, entre le deuxième et le troisième kilomètre, nous nous trouvons sur le territoire où sont nés et se sont développés certains des plus grands cimetières chrétiens, ainsi que des hypogées privées et deux catacombes juives. Sur le côté droit se trouvent les catacombes de San Callisto, « le plus magnifique et le plus gigantesque des cimetières souterrains non seulement de la Voie Appienne, mais de tout notre faubourg », comme le définissait le grand archéologue Giovanni Battista De Rossi (1822-1894). il.

Le territoire de San Callisto s'étend sur un vaste territoire entre la Via Appia, la Via Ardeatina et le Vicolo delle Sette Chiese : trente hectares de terrain dont quinze sont des catacombes. Le cimetière souterrain est composé de quatre niveaux de tunnels (pour un total de 20 km) et de nombreuses sépultures, environ cinq cent mille ; au moment de son expansion maximale, c'était probablement le plus grand cimetière de la Rome paléochrétienne. Initialement elle était divisée en plusieurs régions indépendantes les unes des autres : trois fouillées au IIIe siècle, d'autres construites au IVe siècle, à l'issue desquelles les noyaux étaient reliés. Le noyau le plus ancien des catacombes est celui de la Zone I, les cryptes de Lucina, la région de la Crypte des Papes et de Santa Cecilia ; les régions de San Milziades, San Gaio et Sant'Eusebio, occidentale et libérienne, dans lesquelles se trouvent d'importantes cryptes.

La zone du cimetière doit son nom au pape martyr Saint Callixte I (217-222) qui, à l'époque où il était premier diacre du pape Zéphyrin (son prédécesseur), fut chargé de garder et d'administrer le cimetière.

Au-dessus du sol, vous pouvez voir deux petites basiliques, appelées « Tricore » ; dans celle de l'ouest, le pape Zéphyrin et le jeune martyr Tarcisio furent très probablement enterrés, dont on se souvient seulement dans une inscription du pape Damase et dans les Itinéraires.

L'escalier d'entrée nous présente le parcours réservé aux pèlerins qui se rendent à San Callisto à la recherche des racines de la foi. En suivant le tunnel, vous arrivez à la Crypte des Papes, le « petit Vatican » : la sépulture collective des évêques de Rome, probablement construite après la mort du pape Calliste. L'environnement actuel est probablement le résultat de l'adaptation d'une double cabine : en raison des différentes interventions, notamment la monumentalisation souhaitée par le pape Damase et les restaurations de De Rossi au moment de la redécouverte, il est quasiment impossible d'identifier son original condition.

Neuf évêques de Rome ont été enterrés ici - le premier était Antero (+236) - et trois d'Afrique du Nord. Le pape martyr Sixte II a été placé sur le mur du fond et son tombeau a été enrichi d'une épigraphe damassienne en son honneur, ainsi que de celle dédiée aux martyrs des catacombes.

Un passage créé dans le mur du fond, à côté du tombeau de Sixte II, permet d'accéder à la crypte de Santa Cecilia, fouillée au IVe siècle comme retour saints à la crypte des papes, agrandie par Damaso et, au fil du temps, embellie de peintures et de mosaïques. Dans la partie inférieure du mur gauche se trouve une grande niche dans laquelle fut placé le sarcophage qui accueillit le corps de la jeune martyre Cécile jusqu'en 821, date à laquelle le pape Pascal Ier le déplaça dans la basilique qui lui était dédiée dans le Trastevere. A sa place se trouve aujourd'hui une copie de la statue sculptée par Maderno en 1599, qui voulait reproduire la position dans laquelle le corps de Cecilia a été retrouvé au moment de la reconnaissance. Il a mis en évidence la position des doigts : trois doigts ouverts dans la main droite et un doigt dans la gauche. La tradition raconte que la martyre témoignait ainsi de sa foi en l'Unité et la Trinité de Dieu. Sainte Cécile, représentée à deux reprises dans une attitude de prière, n'est rappelée comme martyre qu'à partir du Ve siècle, auquel un passion qui situe le tombeau dans la zone proche de la Crypte des Papes. A partir de cette date, son culte autour du lieu de sa sépulture connaît un grand succès. Un signe de cette dévotion sont les décorations qui ornent la pièce : l'image du Christ Pantocrator et à côté de saint Urbain, pape et martyr, contemporain du saint. Dans la lucarne, vous pourrez admirer la Croix entre deux moutons et l'image des martyrs Polìcamo, Sebastiano et Quirino.

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